ARTYKUŁ: Odkryto wodę na księżycu Jowisza. Czy istnieje tam życie? …

Naukowcy od dawna podejrzewali, że pod pokrywą lodową Europy, jednego z księżyców Jowisza, kryje się woda w stanie ciekłym. Teraz mają już dowód – teleskop Hubble’a odkrył jej ślady.

Naukowcy uważają, że woda w stanie ciekłym jest konieczna do powstania życia – przynajmniej takiego, jakie znamy. Wokół każdej gwiazdy znajduje się ekosfera, czyli dość wąski pas, gdzie zakres temperatur pozwala na występowanie ciekłej wody. Zbyt blisko gwiazdy jest na tyle gorąco, że woda występuje w formie pary wodnej – tak jest na Wenus, gdzie panuje temperatura kilkuset stopni. Zbyt daleko woda może występować już tylko w formie lodu – tak jest na Marsie. W naszym Układzie Słonecznym w ekosferze krąży tylko Ziemia. Europa to czwarty co do wielkości księżyc Jowisza. Tak daleko od Słońca istnienie ciekłej wody nie jest już możliwe, o ile nie ogrzewa jej jakiś mechanizm. Samo wewnętrzne ciepło pochodzące z jądra Europy nie wystarczyłoby do utrzymania wody w stanie płynnym. Podejrzewano, że na Europie jest to możliwe ze względu na potężne oddziaływania pływowe ze strony Jowisza. Europa ma niezwykle gładką powierzchnię, bez śladu kraterów, które widać na każdej planecie i księżycu w Układzie Słonecznym (o ile nie składa się z gazów). Naukowcy podejrzewali więc, że skorupa tego księżyca składa się z lodu, pod którym kryje się ocean wody, a uderzenia meteorów i komet w lodową skorupę zabliźniają się, gdy w wyniku uderzenia wycieknie spod niej woda. Teraz teleskop Hubble’a dostarczył dowodów, że istotnie tak może być. Za pomocą spektrografii, na zdjęciach z teleskopu zidentyfikowano istnienie cząsteczek wody, o czym NASA doniosła na Twitterze.

Jest to o tyle ekscytujące odkrycie, że jedna z hipotez dotyczących powstania życia na Ziemi sugeruje, że pierwsze istoty żywe pojawiły się nie na jej powierzchni, ale głęboko w oceanach, w pobliżu kominów hydrotermalnych. To sprawia, że Europa jest jednym z najbardziej obiecujących miejsc w Układzie Słonecznym, jeśli chodzi o poszukiwanie życia poza Ziemią. Być może pod jej lodową skorupą może istnieć jakaś forma życia czerpiąca energię nie ze Słońca, ale z gorącego strumienia związków chemicznych – tak jak dzieje się to w głębinach ziemskich oceanów.

Na sprawdzenie tego przyjdzie nam jednak długo poczekać. Grubość lodowej pokrywy na Europie szacowana jest od kilku do kilkunastu kilometrów.